MENNO VON BRUCKEN FOCK

APOCALYPTICA (MIKKO SIRÉN, NL + E - early 2014)

MIKKO SIRÉN  (APOCALYPTICA
zaterdag, februari 1, 2014
APOCALYPTICA

Finland herbergt niet alleen de grondleggers van de ‘gothic metal’ (Nightwish), de klassiek getinte prog-metal (Stratovarius) maar ook een uniek gezelschap dat sinds de oprichting in 1993 de wereld van de rockmuziek heeft verovert met hun cello’s. Van de oorspronkelijke vier cellisten Eicca Toppinen, Paavo Lötjönen, Max Lilja en Antero Manninen Ijn op dt moment de twee eerstgenoemden nog over. De twee andere leden zijn cellist Perttu Kivilaakso (1995 en daarna vanaf 1999) en met ingang van 2005 drummer Mikko Sirén. De band baarde opzien door het spelen van metal-covers op hun cello’s en Apocalyptica ontwikkelde zich vervolgens tot een kwartet dat eigen muziek ging componeren en spelen. Het inzetten van gasten, waaronder vocalisten, werd daarbij niet geschuwd. De klassieke achtergrond van de heren kwam vooral tot uiting in hun laatste (live) album Wagner Reloaded. Het jongste bandlid Mikko neemt ons mee in het verleden en de toekomst van  Apocalyptica.

Hallo Mikko! De eerste vraag die ik je zou willen stellen is of alle bandleden een muzikale opleiding genoten hebben?

We zijn ons hele leven al bezig met muziekstudies: eerst op de muziekschool, vervolgens op middelbare schoolniveau en de cellisten hebben vervolgens nog onderwijs gevolgd aan de Sibelius academie, een universiteit voor klassieke muziek. Paavo Lötjönen is echter de enige die het diploma heeft behaald dus hij is ‘Master of Music’ en daarom noemen we heb wel eens Mr. Master (grijnst). Zelf heb ik gestudeerd aan een pop/jazz conservatorium.

Apocalyptica is begonnen is met het spelen van Metallica covers. Hoe is het idee ontstaan om metal op vier cello’s te gaan spelen, toch van oudsher een typisch klassiek instrument?

Voor zover mij bekend was er helemaal geen achterliggend ‘idee’. Ik denk dat de jongens toentertijd helemaal niet een vooropgezet plan hebben gehad. Ze hebben gewoon muziek gespeeld die ze mooi vonden op een instrument wat ze beheersten. Het is eerder zo dat mensen van buiten hebben gezien dat dit iets heel bijzonders was…

Sommige grootheden in het ‘metal genre’ beweren dat metal en klassieke muziek intens met elkaar verbonden zijn. Ben je het daarmee eens?

Als je aan metal muziek denkt, of ‘heavy rock’ in zijn algemeenheid dan is dat naar mijn mening een bastaard: een soort van onheilige nazaat van progressieve rockmuziek. Misschien dat er qua structuur duidelijke overeenkomsten bestaan zoals de open karakteristiek van de muziek. Eerlijk gezegd denk ik dat zo’n uitspraak alleen maar ‘cool’ klinkt. Noch klassieke muziek, noch metal kun je in één enkel vakje stoppen. Natuurlijk hebben artiesten als Yngwie Malmsteen en sommige oudere metalbands stukken klassieke muziek in hun songs geïncorporeerd maar als ik naar bands als Slayer of Slipknot luister kan ik daar geen klassieke muziek in herkennen

Beschouwen jullie jezelf als ‘progressief’?

Ja… ik in elk geval wel (lacht). Vandaag de dag misschien zelfs nog meer dan een jaar of vijf of nog langer geleden. Als je het mij vraagt verkeert de rockmuziek in zijn algemeenheid in een crisis. Zaken die ‘rock’ maakten tot wat het was, het buiten bekende paden treden, iets nieuws creëren, lef hebben en arrogant zijn, creatief zijn op basis van primitieve energie: dat alles is weg! Rockmuziek is conservatiever geworden dan welke andere muzieksoort die ik kan bedenken! Vreselijk gewoon. Wat is dat nou? De muziek die begon met buiten de regeltjes te willen klinken is nu geworden tot een stijl met een vastomlijnde orde waar je niet buiten moet willen treden….. jemig wat een kul! Alsof rockmuziek haar hoogtepunt bereikt heeft en de ultieme wens is om die piek vast te houden. ‘Fuck me!’ Grote goedheid, de wereld smeekt gewoon om een Nirvana: laat alles ontploffen zodat we opnieuw kunnen beginnen!

Vandaag de dag bestaat Apocalyptica uit drie cellisten en een drummer. Wanneer werd besloten dat er een drummer moest komen in plaats van een vierde cellist?

Ik denk dat één van de belangrijkste elementen binnen deze groep steeds is geweest het denken buiten het hokje waarin mensen ons graag zouden willen plaatsen. Dus vanaf het begin af heeft de band haar stijl veranderd. Ik denk ook dat dit element van cruciaal belang is voor ons om gemotiveerd te blijven en gretig om iets nieuws te proberen. Zo is de band begonnen met het spelen van covers. Niet alleen van Metallica maar ook van andere metal-bands. Kort daarna is de band eigen muziek gaan schrijven, eerst voor cello’s, later ook met zanglijnen en vervolgens waren de jongens met groot enthousiasme overgegaan om muziek te schrijven waarin drums een rol gingen spelen. Dus in plaats van na te denken of het wel geschikt was voor hun image of in overeenstemming zou zijn met wat mensen van hen zouden verwachten, hebben ze een drummer toegevoegd.

Is ooit overwogen om nog andere instrumenten of een zanger(es) toe te voegen?

Andere instrumenten zijn tot nu toe eigenlijk amper gebruikt. Ik denk dat dit te maken heeft met hoe ultra-creatief de luitjes met hun instrument omgaan: geluiden te produceren die nog nooit eerder door een cello waren geproduceerd…. Zang echter wel: dat is een ‘instrument’ wat je met niets anders kunt vergelijken, terwijl het dan ook nog de inhoud van de tekst als toegevoegde waarde heeft. Zangstemmen worden nu al een aantal albums door Apocalyptica gebruikt en ik vermoed dat dit in de toekomst ook het geval zal zijn.

Het is dus een soort van natuurlijke ontwikkeling geweest van ‘coverband’ naar een uniek ‘metal meets classic’ gezelschap. Was het jullie streven om te trachten uit te groeien naar een internationaal bekende en gerespecteerde band?

In het begin dacht de band gewoon dat het leuk zou zijn om paar optredens te doen en daarna een pilsje te drinken. Ik maak geen gekheid, zo was het werkelijk! Voor zover ik weet konden de jongens toen het woord ‘internationaal’ niet eens spellen dus er was absoluut geen vooropgezet plan! Alles wat er sinds dat prille begin is gebeurd, is eigenlijk één groot spannend en verbazingwekkend avontuur geweest, een reis via onverwachte wegen.

De albums voor Wagner Reloaded waren een combinatie van metal, popmuziek en klassiek. Daarvoor hebben jullie steeds verschillende gasten uitgenodigd. Beschouwen jullie jezelf nu eigenlijk als een band of meer als een project omdat jullie steeds gastmuzikanten, vocalisten en/of een orkest nodig hebben om jullie muziek op te nemen of live te brengen?

Zonder enige aarzeling kan ik zeggen dat wij alle vier onszelf als een echte band beschouwen. Ik ben van mening dat we zo overtuigd zijn van onszelf, dat we andere muzikanten of vocalisten kunnen uitnodigen zonder dat we bang hoeven te zijn dat we onze identiteit verliezen. Het was echt geweldig om met een orkest te werken zoals recent gebeurd is, maar het gaf ons ook weer een enorme prikkel om alleen als band de studio in te gaan.

Is Apocalyptica een full time job en als dat niet het geval is wat doen Eicca, Paavo, Perttu en jijzelf dan naast Apocalyptica om de kost te verdienen?

Het is zeker een full time beroep en vaak zelfs meer dan dat! Als er al tijd over is doen we er allemaal wel eens wat naast. Ik denk dat dit te maken heeft met onze benadering van muziek en de gelegenheid die we daardoor hebben gekregen om met andere muzikanten en in andere genres te werken.

Jullie hebben de hele wereld al bereisd o.a. naar Peking. Hebben jullie de mogelijkheid om wat te zien van de landen waar jullie heen gaan en wat cultuur op te snuiven? Was al dat reizen inspirerend of juist vermoeiend?

Ik persoonlijk probeer altijd zoveel mogelijk tijd vrij te maken om wat rond te kijken. Soms door gewoon wat in de omgeving te joggen of juist de stad in te gaan en een museum, een bar of wat dan ook te bezoeken. Voor mij is reizen echt heel inspirerend, hoewel ik absoluut geen liefhebber ben het rondhangen op parkeerplaatsen of in hotels. Je ontmoet echter zoveel bijzondere mensen en dat is echt een groot voorrecht!

Hoe is het idee van Wagner Reloaded ontstaan? Een waarom Wagner en niet één van die vele andere grote componisten?

Het idee kwam van choreograaf Gregor Seyffert. Hem werd gevraagd om iets heel speciaals te doen voor de viering van de 200ste geboortedag van Richard Wagner. Hij had al eerder wat van onze muziek gebruikt op eerdere werken van hem en hij vond onze muziek inspirerend. Hij wilde een project waarin het leven van Wagner zou worden verteld en hij vroeg ons of wij bereid waren om muziek te schrijven rond dat gegeven. Het kwam dus in feite als een opdracht en daarom denk ik dat dit de belangrijkste reden was dat de componist Wagner moest zijn en niemand anders. Het feit dat dit project zoveel meer zou worden dan simpelweg ‘rock meets classic’ maakte het voor ons buitengemeen interessant: het zou een schouwspel met hoofdletter S worden! Juist daardoor werd onze belangstelling gewekt.

Hoe financieren jullie in vredesnaam een gigantische onderneming als de show die gepland staat in Leipzig (7 juni 2014)? Ik neem aan dat deze show zal worden opgenomen en gefilmd voor dvd?

Het album Wagner Reloaded is opgenomen tijdens de eerste show en er zullen in Leipzig twee shows (7 en 8 juni) zijn en we zijn inderdaad van plan hiervan een dvd te gaan uitbrengen want we willen dat iedereen dit zal kunnen zien.

Waar komt jullie inspiratie vandaan? Natuur? Klassieke componisten? Dromen of juist nachtmerries?

Goeie grutten…. Ik heb eigenlijk geen idee. Het kan van alles zijn; een film, muziek, een schilderij, een boek, een gesprek in de bus….maakt niet uit wat. Voor mijzelf is het niet voor de hand liggend om mijn inspiratie uit klassieke muziek of ‘de natuur’ te halen, alhoewel ik wel degelijk een natuur liefhebber ben.

Wat voor muziek vond je als teenager interessant? En de laatste tien jaar?

Als teenager? Mmm, dat waren donkere tijden…. Ik luisterde vooral naar fusion-jazz. Geen grapje! Ieder ander luisterde naar Iron Maiden of Metallica… en ik? Ik luisterde naar Chick Corea. Niets mis met hem, maar toch …. (glimlacht). Daarna was het vooral progressieve muziek en jazz. Vervolgens wat hip hop, trip hop en wat voor hops en hups er waren in die jaren negentig. Laatste tien jaar heb ik naar pop en rock geluisterd in een heel breed spectrum: van country & western tot electro… Goeie muziek is goeie muziek, ik kan er verder weinig aan toevoegen.

Op Wagner Reloaded zijn sommige stukken echt heel zoetsappig terwijl andere juist 100% metal zijn. Hebben jullie bewust gemikt op zulk een extreem contrast?

Jazeker. Feitelijk was dat Gregor zijn idee om grotendeels nieuwe Apocalyptica songs te combineren met een enkel klassiek stuk, ik meen drie: één van Beethoven, de andere van Wagner.

In welke landen is Apocalyptica het meest populair? Zou je daarvoor een verklaring kunnen geven?

Rusland en de andere Oost-Europese landen. Verder in Mexico en de andere Latijns Amerikaanse landen maar ook wel in centraal Europa en Noord Amerika…. Overal eigenlijk  wel zo’n beetje. Waarom? Combinatie van vele factoren denk ik maar de meest belangrijke is waarschijnlijk dat we de laatste tien jaar zo veel opgetreden hebben en zo overal een ‘fanbase’ hebben opgebouwd.

Is er een speciale reden dat jullie de ouderwetse cello’s gebruiken in plaats van de elektrische alternatieven?

(lacht) De echte cello is voor mannen, de elektronische bullshit en andere namaakcello’s en sticks zijn speelgoed voor kleine kinderen!

Kun je uitleggen wat de shows in Leipzig bij benadering inhouden? Waarom is dit een evenement dat niemand mag missen?

De ‘Wagner Reloaded’ show is een exceptioneel concept met dans, theater, acrobatiek, ballet: een enorm indrukwekkende uitvoering met extreem diverse muziek gespeeld door  Apocalyptica en door een symfonieorkest en koor. Het wordt absoluut een uniek evenement dat nergens in de wereld op deze wijze gepresenteerd zal worden.

Zal Apocalyptica in de toekomst weer met orkest gaan werken?

Dit voorjaar gaan we toeren met een Fins symfonieorkest genaamd Avanti. We zullen zo’n vijftien shows doen verspreid over Europa, dus dat moet erg leuk worden!

Als deze grote voorstellingen in juni achter de rug zijn, wat zal dan de volgende stap zijn?

(glunderend) Na die shows gaan we aan een nieuw studioalbum werken en geloof, me, daar ben ik nu al opgewonden over!! Op 16 oktober spelen we in Amsterdam op de ‘cello bienale’, ik hoop jou en vele fans daar te zien. En bedankt voor deze kans om onze muziek bij iO Pages lezers onder de aandacht te brengen!

ENGLISH:

Finland does not only harvest the founders of the genre ‘gothic metal’, namely NIGHTWISH as well as one of the first neo-classical orientated prog-metal, STRATOVARIUS, but also a unique quartet that conquered the world of rock music with their cello’s since their first release in 1993. From the original quartet Eicca Toppinen, Paavo Lötjönen, Max Lilja and Antero Manninen are currently the first two members still in the band. The two other members are cellist Perttu Kivilaakso (1995, and subsequently from 1999 until present) and from 2005 onwards drummer Mikko Sirén. Playing metal-covers (mostly Metallica songs) on their  cello’s was a shock to the world musically speaking because this kind of cover had never been presented before. Through the years Apocalyptica developed into a band playing & composing their own songs. They started inviting guests, among others numerous vocalists to add yet another dimension to their unique approach to rock music. The seemingly classical background of the cellists was emphasized when they recorded their latest album, Wagner Reloaded (live). The latest addition to the band, drummer Mikko, takes us on a short journey from past to present and reveals a little bit about the things to come for Apocalyptica.

Hello Mikko! Today Apocalyptica are three cellists and one drummer. Are the Apocalyptica band-members trained musicians?

All of us are have been studying music all our lives, in music-schools, music high-schools and then the cellists have studied in Sibelius Academy, which is the university for classical musicians. I studied in Pop-/ jazz- conservatory. Paavo though is the only one who is graduated, so he is Master of Music...Mister Master... (smiles).

Apocalyptica started out playing Metallica covers with four cello’s. How did they get the idea metal could be played on a typically classical instrument as the cello?

I really don’t think there was really a great “idea” behind it. I think it to be rather so that guys really did NOT think at all, they just palyed the music they liked with the instrument they could play. I think it was people outside of the band who saw it and then appreciated this music to be more extraordinary.

Some of the metal legends always state metal and classical music are closely related. Do you agree and can you motivate your answer?

If you think metal music, or heavy rock in general, it is (at least to me) sort of like a bastard... An unholy offspring of progressive rock. And maybe there are the things that really relate to clasical music, more like structural things, coming down to the open form of the songs and such... But honestly I feel that it is just a cool way to put it. Classical music cannot be put into a format and neither metal in my view. Of cours some heavy rock artists like Yngwie Malmsteen and also some of the older metal bands used classical parts in their songs... But for me if I listen to Slayer or Slipknot... I don’t hear too much of classical music in it (wink, wink).

Do you consider yourselves ‘progressive’ in any way?

Yes...At least I like to consider myself progressive, hehe. And maybe even more so than some five years ago. If you ask me, the rock music in general is in deep crisis at the moment. Things that made rock to be what it was, breaking rules, creating new, being bold and arrogant, being creative through primitive energy... those things are gone. Rock music has become more conservative than any other popular music genre I can think of... It is horrible. There are some fucking rules in rock music!  What is that!! Music that was made to break them has become a one to preserve them. As if rock music had found it’s peak point and now all we need to do is preserve. Fuck me! Goodness... World yearns desperately for new Nirvana... to explode the whole shit so that it can be build up again...

Nowadays Apocalyptica is a quartet consisting of three cellists and a drummer. When did was the decision made the fourth member should be a drummer rather than a fourth cellist?

I think one of the key elements in this band has always been that we don’t stick to a format where people like to see us in. So from the very beginning the band has changed its course every now and again. And I think it to be crucial for us to keep us motivated and hungry for something more. As the band started with a cello band playing covers of Metallica...turning to be covers of also other metal bands...soon becoming a band writing own original music for cellos... adding in vocals... and then drums. On that point guys were just eager to write a new kind of music, and that music included drums in it. SO without thinking wether or not it is suitable for their image or if iot would be in line with what people might expect, they added in drums.

Did you consider to look for other instrumentalists or a vocalist? Please explain a bit why or why not….

Other instrument have not really been used ever that much. And I think that has got something to do for guys passion to be ultra-creative with their instrument. To create sounds that no one else have produced with a cello... Vocals then again yes, it is an ‘instrument’ you cannot compareer to any other, bringing in also the aspect of a lyrical content. So vocals we have been including for a long time to some of the tracks, and I’d think that it is what we will be doing in the future as well.

There has been a natural evolution from coverband to a one of a kind ‘metal meets classic’ outfit. Did you originally set out to be an internationally known and respected band?

Originally the band thought that it is great to play couple gigs and to have beer afterwards. And I am not shitting you, that is how it really was. I don’t think that guys could even spell the word “international” back then so surely that was no intent to anything beyond having some fun. Everything that has ever happened since then has been just like a most amazing adventure on this unexpected path.

The albums before Wagner Reloaded were a combination of metal, pop and classical music. You started to invite numerous guests. Would you consider yourself a band or rather a project (because you always need guest musicians, vocalists and/or orchestra to make a new album or play live)?

Without a doubt I (and all of us) consider this to be a band. And I feel that we have become so strong on our own that we can invite people in and still will not loose our own identity. It has been great also to work with an orchestra as we lately have done, but it has also ignited an urge to go into the studio just with the band.

Is Apocalyptica a full time occupation and if not what do Eicca, Paavo, Perttu and yourself do besides Apocalyptica to make a living.

It is very much a full or overly full-time profession. We all do other things on the side whenever there is time. I think that is due to our way of growing into making music that it is a great possibility to get to work with many different types of styles and musicians,

You have  already toured the world and you have played in Bejing….  Do you have/take time off to see the countries you visit and ‘taste foreign cultures’? What was it like to travel the world: inspiring or tiring?

Personally I always take time to have a look around and see as much as possible. Wether just to go jogging to get to see little more of the surroundings, or then by going out to the town to see museums or bars or whatever. I have always found travelling to be really inspiring, even though I am not the greatest fan to spend time neither at the carports nor in the hotels. But you get to meet so many amazing people that it truly is a priviledge to be able to travle to all these places.

How did the idea of Wagner Reloaded come about? Why Wagner and not any of all the other great composers?

The idea came from the choreographer Gregor Scheyffert. He was asked to do a really special show for Wagner’s 200th anniversary. As he had used our music on a couple of his previous works already and as he found our music inspiring, he wanted to do a project which tells the story of Wagners life and he wanted us to create the music around that storyline. So it came as an order, I think that was the main reason why it was Wagner and no other composer. But the project seemed so very ineteresting as it was not just another rock meets classical kind of a thing but it offered so much more. It was a spectacle with a capital S. This is why we got interested in the first place.

How do you guys finance a huge undertaking as the shows in Leipzig (June this year). I presume there will be a recording made for cd/dvd?

We released a cd taken from recordings of this concert a few months ago and as there will be two more shows coming this June in Leipzig we are also planning to release a dvd out of these shows because  it surely is a project we would like everyone in the world to see!!

Where is your inspiration coming from? Nature? Classical composers? Dreams or nightmares?

Goodness... I have no idea. It can be whatever, movies, music, paintings, books, a conversation heard in a bus... anything really. For me it is really unlikely to get inspiration from nature or classical music. I do love nature though...(smiling).

What kind of music did you listen to as a teenager? How about the past decade?

As a teenager... Oh those were dark times... I listened to fusion-jazz. It is not a joke! Everyone else listened to Iron Maiden or Metallica...and I listened to Chick Corea. Nothing wrong with him, but still. Then I turned into more progressive music and jazz. And then to some hip hop, trip hop...and what ever other hops and hups there were in the mid 90’s. Last decade I have been listening to pop and rock music in a really wide range. From country & western to electro. Good music is good music. Not much more to say about that.

On Wagner Reloaded, some pieces are really mellow and closely connected to Richard Wagner, other pieces are 100% metal. Did you aim for such a big contrast?

Yes. That was Gregory’s idea acteaully to have mainly new original Apocalyptica songs and then just a few (I think there were three) Wagner tracks plus one from Beethoven.

In which countries is Apocalyptica most popular? Can you give an explanation why that could be?

We are most popular in Russia and old Eastern European countries, in Mexico and other Latin American countries...also in Central Europe and North America.. Quite much all over the place. And why? I think it is a combination of several things, but one of the key things is that we have toured so much in all of those places for over ten years already... that is a crucial thing to create a solid fan base...maybe even the most important thing of all!!

Is there a special reason you still use ‘old fashioned’ cello’s instead of electric alternatives?

The real cello is for men, and then the electonic bullshit-stick-whatever-wannabe-“cellos” are for little boys…. (laughing).

Can you explain a bit what the show will be like? Why is this an event no one should miss?

The Wagner Reloaded show is really an exceptional concept consisting of dance, theater, acrobatics, ballet, an enormous stage performance and ultimately wide-ranged music where Apocalyptica performs with a full symphony orchestra and choir. I Will Apocalyptica work with an orchestra again in the future?

We are doing a tour this spring with a Finnish symphony orchestra called Avanti. We will do some 15 shows around Europe, so that should be fun as well!!

When these big shows in June will be done, what will be the next step for Apocalyptica?

These shows run until the beginning of June.  I can’t recall the exact dates, I am just a drummer (mesmerizes). The next step after this tour is to do a new proper studio album later in this year. I can’t tell you how excited I am about that: a wonderful prospect!

Many thanks for taking the time to answer these questions!

Thank you so much and hope to get to see you as we are on tour. All the best!!

 

Line up:

    Eicca Toppinen – cello (1993–present)

    Paavo Lötjönen – cello (1993–present)

    Perttu Kivilaakso – cello (1995,1999–present)

    Mikko Sirén – drums (2005–present)

Links:

 

www.apocalyptica.com

 

 

Discografie/Discography:

Plays Metallica by Four Cellos    -                     1996

Inquisition Symphony                -                     1998

Cult                                           -                     2000

Reflections                                -                      2003

Apocalyptica                              -                     2005

Worlds Collide                            -                     2007

7th Symphony                            -                     2010

Live:

Wagner Reloaded-Live in Leipzig -                     2013